Disparition du mathématicien britannique John Horton Conway

John Horton Conway jouant à son Jeu de la vie
John Horton Conway (1937-2020) jouant à son Jeu de la vie
Photo : Kelvin Brodie pour The Sun

En début de mois, on évoquait le décès du comique japonais Ken Shimura à cause du COVID-19, mais ses liens avec le monde du jeu vidéo sont plutôt ténus. Nous reviendrons dimanche sur la disparition du doubleur Rick May, mais il nous semblait important de consacrer un article à John Horton Conway, qui nous a quittés le 11 avril. Et il est tristement ironique qu’une pandémie ait emporté le mathématicien britannique, grand spécialiste de la théorie des jeux combinatoires (échecs, dames, go, etc.) et principalement connu pour le Jeu de la vie (Game of Life). En effet, contrairement à ce que son nom suggère, ce n’est pas tout à fait un jeu, ou alors un “jeu à zéro joueur” également décrit comme un automate cellulaire. Il pose un certain nombre de règles (avec plusieurs variantes) définissant l’évolution de cellules sur une grille, qui vont naître, se multiplier puis mourir. Créé en 1970, cet algorithme permet donc de simuler la propagation de micro-organismes, mais il a été porté sur à peu près tous les ordinateurs existants – on a d’ailleurs eu l’occasion d’en évoquer quelques portages sur Amstrad CPC, Apple ][ ou encore Commodore 64. Il a ainsi permis de démocratiser ce champ des mathématiques auprès du grand public, notamment au travers d’économiseurs d’écran ! Mais le parcours de Conway ne se limite pas à ça, et la journaliste Siobhan Roberts lui a consacré le livre Genius At Play: The Curious Mind of John Horton Conway (2015), et l’a qualifié de “mathématicien le plus charismatique au monde” dans un article du Guardian qui accompagnait sa sortie et dont on a tiré la photo ci-dessus.

Merci à AtariAge.

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